Richard Branson, dueño de Virgin Group, consiguió este domingo ganarle a Jeff Bezos la carrera por convertirse en el primer multimillonario en viajar al espacio en una nave fabricada por una compañía propia. El británico viajó con otros 3 tripulantes a bordo del VSS Unity, un avión espacial suborbital propulsado por cohetes que fue desarrollado por su compañía Virgin Galactic. 

El aparato despegó desde el primer puerto espacial comercial de mundo, el SpacePort America en Nuevo México, y lo hizo anclado a la nave nodriza VMS EVE, que lo elevó hasta unos 15 kilómetros de altura. Una vez alcanzó este punto el EVE soltó al Unity, que por sus propios medios logró llega hasta los 86 kilómetros de altura a una velocidad Mach 3.

Branson y sus acompañantes pudieron disfrutar de alrededor de 4 minutos de ingravidez y también pudieron apreciar la curvatura de la Tierra antes de volver para aterrizar en el SparcePort America. «Es una experiencia única en la vida. He soñado con este momento desde que era un niño, pero nada podría haberme preparado para la vista de la Tierra desde el espacio. No puedo esperar para compartir esta experiencia con los aspirantes a astronautas de todo el mundo», dijo Branson.

¿Qué es VMS Eve y qué es VSS Unity?

La nave que llevó al mutimillonario es considerada peculiar y extraña, pues no se utilizan torres de cohetes ni plataformas de lanzamiento como normalmente lo haría la Nasa, la ESA u otras agencias o compañías como SpaceX. Se trata de un tipo de vehículo llamado SpaceShipTwo, el cual es básicamente un avión alado propulsado por cohetes que despega de la pista de un aeropuerto. Debajo de sus alas se encuentra anclada la nave nodriza, la VSS Unity, que es un avión de fuselaje doble.

Estos 2 aviones volaron juntos hasta alcanzar los 15 kilómetros y luego se separaron. Cuando esto sucedió, los pilotos Dave Mackay y Michael Masucci tomaron el control de la nave Unity y encendieron su motor de un solo cohete para sobrepasar lo que la NASA y la Administración Federal de Aviación de Estados Unidos consideran como la frontera con el espacio, 80 kilómetros de altura.

El Virgen Spaceship (VSS) Unity es el segundo avión espacial suborbital tipo SpaceShipTwo de la compañía Virgin Galactic, aunque es el primero construido por The Spaceship Company. Este vehículo tiene una capacidad para 2 tripulantes y 6 pasajeros, y cuenta con ventanas de 43 y 33 centímetros de diámetro para poder apreciar el espacio. Esto es algo importante, pues Virgen Galactic ya ha vendido varios boletos para viajes al espacio en el futuro.

Imagen: Virgin Galactic

De hecho, parte de la construcción de este vehículo está pensada para la comodidad del futuro pasajero. Los asientos fueron construidos con aluminio y fibra de carbono, y cuentan con un tejido 3D diseñado por la compañía Under Armour que mapea la transpiración. Estos asientos se reclinan durante el aterrizaje para disminuir la incomodidad de las fuerzas G.

Se espera que Virgen Galatic empiece operaciones comerciales regulares para principios de 2022 y a largo plazo pretende realizar 400 vuelos al año. La compañía ya ha vendido 600 boletos a personas de 60 países por un valor de entre 200.000 y 250.000 dólares. Aun así, Richard Branson anunció que iba a sortear 2 asientos a bordo de una de sus naves para ir gratis al espacio. Cualquier persona puede hacer una donación o varias para tener más posibilidades de ganar el boleto, aunque se puede tener un intento gratis en el siguiente enlace.

Imagen principal: Virgin Galactic